Οι αεροπορικές τραγωδίες πάντα εξάπτουν τον φόβο ταξιδιωτών σχετικά την πραγματική ασφάλεια πτήσεων προκαλώντας πρόσκαιρες μειώσεις πτήσεων.

 Νέα οποιουδήποτε τρομερού ατυχήματος στον αέρα αυξάνει άμεσα τα ερωτήματα σχετικά με την ασφάλεια των αεροσκαφών και την απειλή της τρομοκρατίας. Αλλά έως ότου γίνουν γνωστά τα γεγονότα, δεν είναι συνετό να προβούμε σε εικασίες για το τι θα μπορούσε πραγματικά να προκαλέσει μια συγκεκριμένη συντριβή. Αυτό που ξέρουμε είναι ότι υπάρχουν κάποιες αιτίες που είναι πιο πιθανό να συμβούν από άλλες.

1. Σφάλμα πιλότου


Καθώς τα αεροσκάφη έχουν γίνει πιο αξιόπιστα, το ποσοστό των ατυχημάτων που προκαλούνται από λάθος του πιλότου έχει αυξηθεί και τώρα ανέρχεται σε περίπου 50%. Τα αεροσκάφη είναι πολύπλοκες μηχανές που απαιτούν πολλή διαχείριση. Επειδή οι πιλότοι ασχολούνται ενεργά με το αεροσκάφος σε κάθε στάδιο της πτήσης, υπάρχουν πολλές ευκαιρίες για κάτι να πάει στραβά, από την αποτυχία να προγραμματιστεί ορθώς ο ζωτικός υπολογιστής διαχείρισης πτήσης μέχρι τον λάθος υπολογισμό του απαιτούμενου εφοδιασμού με καύσιμο.

Ενώ τέτοια λάθη είναι λυπηρά, είναι σημαντικό να θυμόμαστε ότι ο πιλότος είναι η τελευταία γραμμή άμυνας όταν τα πράγματα πάνε καταστροφικά στραβά. Τον Ιανουάριο του 2009 ένα Airbus A320 χτύπησε ένα κοπάδι χήνες πάνω από την πόλη της Νέας Υόρκης. Χωρίς ώση, ο κυβερνήτης, Chesley Sullenberger, έπρεπε να σταθμίσει μια σειρά από επιλογές και να ενεργήσει γρήγορα. Χρησιμοποιώντας την εκτεταμένη εμπειρία του και τη γνώση των ιδιοτήτων χειρισμού του αεροπλάνου, επέλεξε να προσγειώσει το αεροσκάφος στον ποταμό Hudson. Οι 150 επιβάτες δεν σώθηκαν από υπολογιστές ή οποιοδήποτε άλλο αυτοματοποιημένο σύστημα. Είχαν σωθεί από τους δύο πιλότους – πολύ λάτρεις των τεχνικών εξαρτήματα ισχυρίζονται ότι το πλήρωμα μπορεί να αντικατασταθεί από τους υπολογιστές και ελεγκτές εδάφους.
2. Μηχανική βλάβη


Βλάβες εξοπλισμού εξακολουθούν να αντιπροσωπεύουν περίπου το 20% των ζημιών αεροσκαφών, παρά τις βελτιώσεις στο σχεδιασμό και την ποιότητα κατασκευής. Ενώ οι μηχανές είναι πολύ πιο αξιόπιστες σήμερα από ό, τι ήταν πριν από μισό αιώνα, εξακολουθούν να υποφέρουν περιστασιακά από καταστροφικές αστοχίες.

Το 1989, η αποσύνθεση μιας λεπίδας της τουρμπίνας προκάλεσε το νούμερο ένα (αριστερό) κινητήρα ενός British Midland Boeing 737-400 σε διαδρομή προς Μπέλφαστ έχασε τον έλεγχο. Ηταν δύσκολο να διαβαστούν τα όργανα που συνέβαλαν στην εσφαλμένη ερμηνεία των πιλότων των οποίων κινητήρας έχανε έλεγχο. Σε σύγχυση, οι πιλότοι έσβησαν τον αριθμό δύο (δεξιό) κινητήρα. Χωρίς ισχύ, το αεροσκάφος συνετρίβη κοντά στον διαδρόμο 27 Αεροδρόμιο Midlands, σκοτώνοντας 47 και τραυματίζοντας πολλούς, συμπεριλαμβανομένου τουκυβερνήτη και συγκυβερνήτη.

Πιο πρόσφατα, ένα Qantas A380 μετέφερε 459 επιβάτες και το πλήρωμα και υπέστη ανεξέλεγκτη βλάβη του κινητήρα πάνω από το νησί Batam, της Ινδονησίας. Χάρη στην ικανότητα των πιλότων, το αεροσκάφος προσγειώθηκε με ασφάλεια.

Μερικές φορές, οι νέες τεχνολογίες εισάγουν νέους τύπους αστοχίας. Στη δεκαετία του 1950, για παράδειγμα, η εισαγωγή των υψηλα ιπτάμενων, με συμπίεση αεροσκαφών παρουσιάζει ένα εντελώς νέο κίνδυνο – κόπωση του μετάλλου που προέρχεται από τον κύκλο συμπίεσης της ατράκτου. Αρκετές καταστροφές υψηλού προφίλ που προκαλούνται από αυτό το ζήτημα οδήγησαν στην απόσυρση του μοντέλου de Havilland Comet, εν αναμονή αλλαγών στο σχεδιασμό, πριν 5 δεκαετίες.

3. Ο Καιρός

Οι κακές καιρικές συνθήκες αντιπροσωπεύουν περίπου το 10% των απωλειών των αεροσκαφών. Παρά την πληθώρα ηλεκτρονικών βοηθημάτων όπως γυροσκοπική πυξίδα, δορυφορική πλοήγηση και σταθμούς και μετεωρολογικά δεδομένα, τα αεροσκάφη ακόμα αντιμετωπίζουν καταιγίδες, χιόνι και ομίχλη. Τον Δεκέμβριο του 2005, η Southwest Airlines Flight 1248, που πετούσε από το διεθνές αεροδρόμιο της Βαλτιμόρης-Ουάσινγκτον για το Διεθνές Αεροδρόμιο Chicago Midway, επιχείρησε να προσγειωθεί σε μια χιονοθύελλα. Ξέφυγε από το διάδρομο και συνετρίβη σε μια γραμμή αυτοκινήτων, σκοτώνοντας ένα μικρό παιδί. Ενα από τα πιο διαβόητα περιστατικά κακοκαιρίας συνέβη τον Φεβρουάριο του 1958, όταν ένα βρετανικό δικινητήριο αεροσκάφος της European Airway συνετρίβη κατά την προσπάθεια να απογειωθεί από το αεροδρόμιο Μόναχο-Riem. Πολλοί από τους 23 επιβάτες που σκοτώθηκαν στο αεροσκάφος ήταν παίκτες της ποδοσφαιρικής ομάδας Manchester United Football Club. Οι ερευνητές διαπίστωσαν ότι το αεροσκάφος είχε επιβραδυνθεί σε τέτοιο βαθμό, από λάσπη (είναι γνωστό ως «ρύπανση διαδρόμου»), που δεν μπόρεσε να επιτύχει την ταχύτητα απογείωσης.

Παραδόξως, ίσως, οι αστραπές δεν είναι η απειλή που πολλοί επιβάτες πιστεύουν (ή φοβούνται) ότι είναι.

4. Σαμποτάζ

Περίπου το 10% των απωλειών αεροσκαφών προκαλούνται από δολιοφθορά. Όπως και με τους κεραυνούς, ο κίνδυνος από το σαμποτάζ είναι πολύ μικρότερος από ό, τι πολλοί άνθρωποι φαίνεται να πιστεύουν. Παρ ‘όλα αυτά, υπήρξαν πολλές θεαματικές και συγκλονιστικές επιθέσεις από δολιοφθορείς. Το Σεπτέμβριο 1970 η αεροπειρατεία τριών επιβατικών αεροσκαφών και η προσγείωση τους στο πεδίο Dawsons στην Ιορδανία ήταν μια κρίσιμη καμπή στην ιστορία της αεροπορίας που προκάλεσε μια ανασκόπηση της αεροπορικής ασφάλειας. Το Λαϊκό Μέτωπο για την Απελευθέρωση της Παλαιστίνης ανατίναξε τα τρία αεροσκάφη σε πλήρη θέα του παγκόσμιου Τύπου.

Παρά τις βελτιώσεις, τρομοκράτες εξακολουθούν να διαπερνούν το δίκτυο ασφάλειας, όπως στη περίπτωση και με το «παπούτσι-βόμβα» του Richard Reid, το 2001 . Ευτυχώς, η προσπάθειά του Reid να καταστρέψει το αεροσκάφος κατά την πτήση απεδείχθη ανεπιτυχής.

5. Άλλες μορφές  ανθρώπινου λάθους

Οι υπόλοιπες απώλειες αποδίδονται σε άλλους τύπους ανθρώπινου λάθους, όπως λάθη που έγιναν από τους ελεγκτές εναέριας κυκλοφορίας, διεκπεραιωτές, φορτωτές, προμηθευτές καυσίμου ή μηχανικούς συντήρησης. Μερικές φορές χρειάζεται να εργάζονται πολλές βάρδιες, οι μηχανικοί συντήρησης και μπορεί δυνητικά να κάνουν καταστροφικά λάθη.

Το 1990, σπάσιμο παρμπρίζ σε μια πτήση της British Airways σχεδόν κόστισε τη ζωή του καπετάνιου του αεροσκάφους. Σύμφωνα με το Οργανισμό Διερεύνησης Αεροπορικών Ατυχημάτων, το σύνολο σχεδόν των 90 κοχλιών στερέωσης του παρμπρίζ «είχαν μικρότερη από την καθορισμένη διάμετρο». Αντί να αποδώσει την αναντιστοιχία μεταξύ μπουλονιών και φρεζαρισμένων οπών για την επιλογή του για κοχλίες λάθος μεγέθους, ο μηχανικός συντήρησης υπεύθυνος για την τοποθέτηση του νέου παρμπρίζ κατηγόρησε τις υπερμεγέθεις φρέζες. Ο μηχανικός δεν κοιμόταν καλά και έκανε το έργο αντικατάστασης παρμπρίζ κατά τη διάρκεια της περιόδου, όταν το ρολόι του σώματός του, ήθελε να κοιμηθεί, ένα χρόνο όταν η συλλογιστική και η κρίση εύκολα παραπαίουν.